LAOS 배낭족의 천국 – 라오스 방비엥 Vang Vieng의 변화

방비엥은라오스의수도브엥챤에서자동차로약3시간떨어진곳의조그만마을이었다.내가이마을을찾았던것은13년전.우연히알게된태국과말레이지아의의사들과함께의료봉사를다녀온적이있었다.그때만해도이조용한마을은라오스의백패커들의주요여행지였던루앙프라방에서브엥챤으로이어지는중간경유지에불과하였다.이마을은남송(Namxong)강을끼고건너편의Karst라고불리는석회암으로이루어진산악지대를배경으로하고있어전망이좋아당시우리들은은퇴하면이곳에내려와함께살자는구속없는(?)약속을하기도하였다.그러나한동안이지역을잊고있다가우연한기회에방비엥이동남아시아의대표적인백패커들의여행지가되었다는소식을듣게되어2년전휴가기간에방비엥을다녀오게되었다.

<Vangvieng-Namxong강과석회산KarstMountain지형의조화로운경치가유명하다.>

정말엄청난변화였다.이른바’개발’이란명목으로조그만마을의흔적은사라졌고강변을따라호텔과게스트하우스,식당등이들어섰다.강변에는튜빙과카약을즐기는관광객들로가득차있다.거리에는비키니차림과수영복의반나체의외국젊은이들이활보하고있었고그들의노출된신체에는보디페인팅이나매직으로낯부끄러운단어들로장식되었다.라오스의언론에의하면방비엥의바람직하지않은이런변화에는한국젊은이들이고성방가하는음주행태도소개되어눈길을끌고있다.

<방비엥시립병원치과의현재모습.2011년방문>

10여년전의료봉사활동을펼쳤던곳에는시립병원이생겼고,당시알고지내던사람들을찾아보니거의이미마을을떠나낯선마을로변해버렸다.이젠방비엥은루앙프라방으로가는경유지가아니라라오스의대표적인관광지로’개발’되고있었다.루아푸라방은브엥챤에서자동차로10시간이넘어단기여행자들은갈수없는곳이지만방비엥은3시간정도의거리로1박2일로충분히다녀올수있어단체관광객들도많이찾는것같다.

<방비엥BanSabaiHotel>

10여년전에친구들과은퇴하면함께와서살자고약속한곳에이미호텔이들어서있다.

-사진위:BanSabaiHotel의객실에서바라본방비엥의전원풍경

-사진아래:BanSabaiHotel의정원모습

방비엥의변화는마을도심에만그친것은아니었다.더욱놀란변화는방비엥마을에서남송강을조금거슬러올라가면서강변에들어선카페로바로이곳이백패커들의천국으로알려진강변’PartyTown파티장소’였다.강변양쪽에는카페들이들어서고대나무로만든엉성한다이빙대가있어젊은이들이다이빙을즐기고한손에는담배와술병이빠지지않는모습이다.

<Namxong강가의카페-이정도는분위기가점잖은편이다.2011년>

<카페에는해먹이있어낮잠을즐긴다.>

강변의카페에는엄청난스피커의굉음소리속에나무로만든테라스를꽉채운젊은이들이광란의파티를벌이고있었다.일부는강한복판에서망원카메라를들이대면촬영하는나의모습을보고올라와함께즐기자고유혹하는친구들도있고어떤젊은이들은가운데손가락으로의미있는행위를보여주기도한다.강한복판에는튜브에엉덩이를담그고한손에담배를다른한손에는술병을들고있는젊은이들의모습이보인다.대부분끼리끼리무리를지어튜빙을즐기고있지만그중에는서양여자와현지젊은이들이함께어울린모습도보인다.

<PartyTown-1:남송강변의카페테라스-무너질것같이인파가모여있다.>

<PartyTown-2:남송강변파티타운카페의젊은이들>

<PartyTown-3:플라스틱통에는얼음과라오위스키가담겨있다.>

이곳에서단순히음주와가무를즐기는것이문제가되는것은아니다.취중에다이빙을하여강물속의바위에부딪치는등의안전사고로2011년에만27명이사망하였다고한다.부상자수는말도못하게많다고한다.이곳에서이들이즐겨찾는메뉴에는마리화나가들어간HappyPizza,환각작용이있는MagicMushroom과메탐페타민등의마약도등장하기때문이다.결국은방비엥이약물이나마약등을찾는백패커들의천국으로자리를잡게된것이다.

<PartyTown:끼리끼리모여튜빙을즐기며담배를피고있다.>

이곳의마약문제가심각한것은현지일부경찰들의부패도한몫을하고있다고한다.그들은마약판매를단속하기보다는마약소지자를적발하여벌금을사취하고있다는외국인들의증언도나오고있다.여기에는현지젊은이들도백패커들을상대로장사를하면서물이들어자녀를둔방비엥주민들의걱정거리로떠올랐다.

<사진:2013년의PartyTown의카페가철거된모습>

방비엥의이러한바람직하지않은변화는드디어라오스에서사회적인문제로부각이되어라오스정부는결국2012년여름대대적인방비엥정비작업에나섰다고한다.남송강상류에있던파티타운의24개의카페를철거하고방비엥마을도심의카페들도심야영업을금지시켰다고한다.이런소식을듣고2011년에이어지난3월에다시한번방비엥을찾았다.불과2년전과비교해서무척조용해진분위기다.보트를타고2년전에찾았던남송강상류의파티장소주변의카페는모두문을닫았고강변에늘어선나무에있던다이빙대로사라졌다.

<남송강가의다이빙대-취한상태에서무분별한다이빙으로사고가끊이지않아지금은철거되었다.>

이미인터넷상에는블로그나웹뉴스를통해방비엥의PartyTown이폐쇄되었다는소식이퍼져’배낭족의천국’을동경했던배낭족들의발걸음이많이줄었다고한다.확실히거리를활보하던비키니차림의젋은이들의모습은줄어들었다.하지만방비엥마을앞을흐르는남송강에는여전히튜빙과카약을즐기는관광객들이많이보인다.

<PartyTown의카페는철거되어배낭족은줄어들어도튜빙을즐기는관광객은끊이지않는다.>

<방비엥ThavonsukHotel:중급이상의호텔은파티타운카페철거의타격이없는듯하다.>

현지인들의반응도두가지다.내가체류했던타본숙호텔의주인도라오스정부의방비엥정화작업이일시적으로방비엥의경기에영향은있지만’PartyTown’의존재조차모르는건전한배낭족과가족단위의관광객들의발걸음은줄어들지않을것이라고기대한다.실제로2년전에찾았던반사바이호텔에빈방이없어서이번에는타본숙호텔로옮겼을정도다.다만게스트하우스나길거리의노점식당이나상점들은타격이있을것같다.파티장소를찾았던배낭족들이많이의존하는곳이기때문이다.하지만일반인들의반응은그래도긍정적이다.무분별하게관광객이몰려미풍양속을헤치는일이사라졌다는것이일시적인경기침체보다낫다는표정이다.

<방비엥거리의노점상:PartyTown이사라지면서경기침체를겪고있다고한다.>

방비엥의거리를지나다보면한글여행사간판도보인다.그만큼한국인여행객들이많이찾는다는것을알수있다.라오스의항공노선을보면중국의광조우나쿤밍등의남부지방을제외하면인천노선이동남아시아를벗어난유일한노선이다.인천-브엥챤에취항하고있느대한항공의자회사인진에어는중국과동남아시아를제외하고는라오스에취항하고있는유일한외국항공사이다.방비엥에서만난사람들은이구동성으로한국여행객과같은’NormalTourist’들이배낭족의감소로위축된방비엥의경기를되살려놓기를바라고있다.

<방비엥한글간판.우리나라는라오스에서동남아시아와중국을제외한유일한국제선취항국가이다.>

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